Wissenschaftliches Ziel: Mückenübertragene Krankheiten kontrollieren

Wissenschaftliches Ziel: Mückenübertragene Krankheiten kontrollieren
Wissenschaftliches Ziel: Mückenübertragene Krankheiten kontrollieren
Anonim

Der bloße Gedanke daran kann dich jucken. Bruce Christensen öffnet die Tür eines versiegelten Forschungsraums von der Größe einer begehbaren Gefriertruhe. Abgesehen davon, dass dieser Raum feuchte, tropische Hitze ausstrahlt und voller mit Stoff bedeckter Behälter ist, in denen Armeen hungriger Moskitos wimmeln.

Als Christensen anhält, um verschiedene Arten im Raum zu beschreiben, die in einheimischen Verbreitungsgebieten in Ägypten, Indien, Iowa und Colorado gesammelt wurden, fliegt eine einzelne freilaufende Mücke über sie hinweg. Der Verstand erwartet den nächsten Schritt im Tanz: einen plötzlichen stechenden Schmerz und einen unbeholfenen Schlag auf eine schwer zugängliche Stelle freiliegender Haut.

Der lästige Faktor von Wisconsins inoffiziellem Staatsvogel ist trivial im Vergleich zu den Fragen auf Leben und Tod, die Christensens Labor betreffen. Er untersucht die Rolle der Mücke als Überträger schwerer Krankheiten wie Malaria, Gelbfieber und Enzephalitis.

Christensen, Professor für Tiergesundheit und biomedizinische Wissenschaften, verfolgt seit zwei Jahrzehnten durch Mücken übertragene Krankheiten. Die Arbeit beginnt mit Feldsammlungen von Moskitos und Parasiten, die menschliche Krankheiten verursachen, hauptsächlich in Subsahara-Afrika und anderen tropischen Regionen.

Im Labor untersucht Christensens Team die genetischen Regeln, die bestimmen, ob Mücken krankheitserregende Parasiten töten oder auf den Menschen übertragen können.

Dies ist ein Feld mit hohen Einsätzen und es werden jedes Jahr mehr, sagt Christensen. In einer kürzlich geh altenen Ansprache bezeichnete Präsident Clinton Malaria zusammen mit Tuberkulose und HIV als die drei größten Bedrohungen für die öffentliche Gesundheit, denen die Welt ausgesetzt ist.

"Die meisten Menschen wissen nicht, wie katastrophal diese Dinge sind", sagt er. „Wenn Sie mit Malaria zu tun haben, haben Sie es mit etwa einer halben Milliarde Menschen zu tun, die gleichzeitig infiziert sind.

"Wir sprechen von ein bis drei Millionen Menschen, die jedes Jahr sterben. Die überwiegende Mehrheit davon lebt in Subsahara-Afrika und die überwiegende Mehrheit sind Kinder unter fünf Jahren.

"Als Analogie, denken Sie an jeden Tag zwischen 10 und 18 Jumbo-Jets voller Kinder, die jeden Tag abstürzen. Können Sie sich vorstellen, welche Bedeutung Malaria hätte, wenn diese Krankheit den nordamerikanischen Kontinent oder Europa heimgesucht hätte? ?"

Was noch schlimmer ist, sagt Christensen, ist, dass traditionelle Methoden zur Mückenbekämpfung ihre Wirksamkeit verlieren. Und potenziell nützliche Kontrollen wie DDT sind so giftig, dass sie möglicherweise mehr Probleme schaffen als lösen. DDT soll weltweit verboten werden.

Das bedeutet, dass neue Kontrollen benötigt werden und einige Ideen aus der Genforschung kommen.

"Unsere Hauptfrage lautet: Welche genetischen Funktionen ermöglichen es einer Mücke, Parasiten abzutöten?" sagt Christensen. Alle Moskitos haben die angeborene Fähigkeit, einen fremden Eindringling zu töten, aber ernsthafte Parasiten wie Malaria entziehen sich irgendwie dieser natürlichen Abwehr.

Durch das vollständige Verständnis der beteiligten Gene hofft Christensen, die antiparasitären Gene in Moskitos zu identifizieren. Die Frage ist nicht nur, eine potenzielle genetische Wunderwaffe zu finden, sondern sie ohne monströse Folgen in eine Wildpopulation zu übertragen.

Obwohl es weit hergeholt klingt, sagt Christensen, dass diese Arbeit zu einer "Mückenimpfungsstrategie" führen könnte, indem Moleküle in die Umwelt eingeführt werden, die eine Immunantwort bei Mücken hervorrufen. Es könnte in wilden Stechmücken aus Regionen mit hohen Infektionsraten übertragen werden.

„Wir versuchen nicht, eine „Supermücke“mit einem fremden Gen zu produzieren, das sie radikal von ihrem Gegenstück unterscheidet“, sagt er Gene, die sie bereits haben."

Christensens Gruppe hat besondere Aufmerksamkeit auf eine Mücke aus dem Nildelta gerichtet, die eine Krankheit namens lymphatische Filariose trägt, die durch einen Parasiten verursacht wird, dessen einziger Wirt der Mensch ist. Sie finden einige Mückenstämme, die bemerkenswert geschickt darin sind, diesen Parasiten abzutöten, was den Forschern eine Vergleichsgruppe zu anderen Mücken gibt.

Infektionskrankheiten beginnen in diesem Land im Mittelpunkt zu stehen, da die Befürchtungen durch Krankheitsausbrüche in neuen Gebieten, wie dem Ausbruch des West-Nil-Fiebers kürzlich in New York City, geschürt werden. Und da die Amerikaner mehr reisen und immer exotischere Orte aufsuchen, steigt die Wahrscheinlichkeit neuer Ausbrüche.

Auf einer kürzlichen internationalen Flugreise ging es für Christensen über Flughäfen in Chicago und England nach Bombay, Indien. Unterwegs bemerkte er eine Fliege, die in der Kabine herumschwirrte. Er hatte keine Ahnung, ob es aus Chicago oder London kam. „Aber es geht definitiv nach Bombay“, sagt er.

Christensen sieht heute einen ermutigenden Trend auf dem Campus der UW-Madison. Viele Studenten interessieren sich für das Studium von Infektionskrankheiten, und fast 200 Studenten nehmen jedes Semester an seinem allgemeinen Parasitologiekurs teil. Einige von ihnen arbeiten später im Peace Corps.

"Für Infektionskrankheiten ist es gerade eine sehr beängstigende Zeit", sagt er. "Die Menschen beginnen sich verwundbarer zu fühlen."

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